Физико-географические условия

По физико-географическому районированию территория заповедника входит в Крымско-Кавказскую страну, область северного склона Большого Кавказа, Эльбрус-Казбекскую (Центрально-Кавказскую) провинцию, Владикавказский округ, Урух-Ардонский район.

Территория заповедника расположена на северном склоне восточной части Центрального Кавказа, на высотах 650-800-4646 м (г. Уилпата – высшая точка заповедника) на склонах параллельных, субширотно ориентированных хребтов, разделенных продольными долинами Пастбищного, Скалистого, Бокового и, частично, Главного Водораздельного в бассейнах рек Ардон и Фиагдон.

Первые два хребта сложены осадочными породами, известняками и доломитами. Боковой и Главный Водораздельный хребты сложены кристаллическими породами. В целом рельеф Бокового хребта, на котором расположена основная территория заповедника, характеризуется очень крутыми и скалистыми склонами. Скалы, осыпи и ледники занимают 71% всей площади заповедника.

Общая площадь современного оледенения в заповеднике: 37 км2. Оно наиболее развито на Тепли-Архонском и Уилпата-Адайхохском массивах. Бокового и Главного хребтов, где  расположено более 70 ледников. Самым большим ледником (до 8 км и площадью 9,7 кв. км.) заповедника является Цейский. Другой крупный ледник – Сказский – находится в верховьях р. Сказдон, правого притока Цейдона.

С вершины Зарамагхох спускается Зарамагский ледник. На Тепли-Архонском массиве оледенение развито слабее. Здесь преобладают каровые и висячие ледники (Цазиу, Халанны, Урусты и др.), питающиеся за счет снежных лавин и обвалов. Они сосредоточены в верховьях рек Архондон, Баддон, Бугультадон. Ледники занимают преимущественно склоны северных, северо-западных и северо-восточных экспозиций. Наблюдения за режимом ледников показали, что большинство их в настоящее время отступает.

Главная водная артерия заповедника – р. Ардон – берет начало в Зарамагской котловине от слияния рек Нардон, Мамисондон, Цмиакомдон и Адайкомдон. Отсюда Ардон устремляется на север по узкому Касарскому ущелью в Садоно-Унальскую межгорную котловину. Он принимает ряд притоков (Уилсадон, Касайкомдон, Цейдон, Баддон, Архондон, Уналдон, Цахцадкомдон) и через Ныхасскую теснину в Скалистом хребте покидает горы. Самый большой свой приток, реку Фиагдон, Ардон принимает уже за пределами заповедника на равнине. В заповеднике свыше ста рек и крупных ручьёв, которые образуют довольно густую гидрографическую сеть.